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Organos de los sentidos

Sentido del olfato

¿ Qué es el sentido del olfato ?

El sentido del olfato es un sentido importante, ya que puede alertarnos sobre peligros como fugas de gas, fuego o comida podrida, pero también está estrechamente relacionado con partes del cerebro que procesan la emoción y la memoria. Los olores desagradables y malos en realidad envían señales de dolor al cerebro para advertirnos de un posible peligro.

El olor es vital para la supervivencia de la mayoría de los humanos y animales, ya que les permite rastrear la comida y el agua, encontrar pareja e incluso comunicarse. Aunque nuestro sentido del olfato no es tan agudo como el de otros animales, sabemos que los humanos pueden detectar hasta 10,000 moléculas de olor diferentes.

¿Cuál es el sentido del olfato y cómo funciona?

El sentido del olfato es uno de los cinco sentidos que tienen los humanos. Independientemente de esto, los humanos tenemos un sentido del olfato mucho menos desarrollado que la mayoría de los animales. Esto quizás se deba al hecho de que no dependemos de este sentido para sobrevivir, alimentarnos, buscar parejas, etc. Sin embargo, el sentido del olfato es el más sensible de nuestros sentidos. Solo una pequeña cantidad de materia es suficiente para estimular las células olfativas.

La nariz

Para comenzar a entender qué es el olor, debemos hablar sobre el órgano responsable de este sentido: la nariz. La nariz es una protuberancia ubicada entre los ojos y la boca. Es parte de nuestro sistema respiratorio que nos permite inhalar y exhalar. Por otro lado, además de respirar, la nariz permite que penetren diferentes olores desde el exterior y, gracias a los receptores olfativos ubicados en las fosas nasales, perciben, sienten y diferencian varios olores.

Estructura del olfato

Nuestro sentido del olfato es un proceso complejo que depende de los órganos sensoriales , los nervios y el cerebro. Las estructuras del sistema olfativo incluyen:

  • Nariz : abertura que contiene conductos nasales que permite que el aire exterior fluya hacia la cavidad nasal. También es un componente del sistema respiratorio , humecta, filtra y calienta el aire dentro de la nariz.
  • Cavidad nasal : cavidad dividida por el tabique nasal en pasajes izquierdo y derecho. Está revestido de mucosa.
  • Epitelio olfativo : tipo especializado de tejido epitelial en cavidades nasales que contiene células nerviosas olfativas y células nerviosas receptoras. Estas células envían impulsos al bulbo olfativo.
  • Placa cribiforme : una extensión porosa del hueso etmoidal, que separa la cavidad nasal del cerebro. Las fibras nerviosas olfativas se extienden a través de los agujeros en el cribiforme para llegar a los bulbos olfatorios.
  • Nervio olfativo: nervio (primer nervio craneal) involucrado en el olfato. Las fibras nerviosas olfativas se extienden desde la membrana mucosa, a través de la placa cribiforme, hasta los bulbos olfatorios.
  • Bulbos olfativos: estructuras en forma de bulbo en el cerebro anterior donde terminan los nervios olfatorios y comienza el tracto olfatorio.
  • Tracto olfatorio : banda de fibras nerviosas que se extiende desde cada bulbo olfatorio hasta la corteza olfatoria del cerebro.
  • Corteza olfatoria: área de la corteza cerebral que procesa información sobre olores y recibe señales nerviosas de los bulbos olfatorios.

Partes del olfato

Las estructuras corporales que sirven al sentido de oler consta de nariz y el Las cavidades nasales , que en sus partes superiores sostienen la membrana mucosa olfatoria para la percepción del olfato y en sus partes inferiores actúan como vías respiratorias .

Sentido del olfato: el proceso del olfato

Aunque el proceso del olfato es más complejo que cualquier intento de explicarlo, podríamos explicarlo mediante los siguientes pasos:

1. Las moléculas de olor en forma de compuestos químicos que flotan en el aire, alcanzan las fosas nasales y se disuelven en las humedades de la pituitaria amarilla.

2. Una vez disueltos, los compuestos actúan químicamente sobre los receptores olfativos que detectan los olores.

3. La activación de estos receptores genera, a partir de uno de los 12 pares de nervios craneales , impulsos nerviosos que se envían directamente al bulbo olfatorio y de allí a la corteza cerebral (donde se produce la “sensación”).

4. En el bulbo olfativo, los receptores sensoriales responsables de transmitir los mensajes de los olores, envían la información a dos áreas: El lóbulo frontal y el sistema límbico. El lóbulo frontal es responsable de reconocer el olor; Por otro lado, el sistema límbico está relacionado con la memoria y las emociones. Cuando reciben los impulsos nerviosos de los olores, desencadenan emociones fuertes basadas en experiencias previas porque el sistema límbico tiene acceso a recuerdos situacionales, personas o lugares relacionados con las sensaciones olfativas percibidas.

Sentido del olor: ¿Por qué es adaptativo?

Como mencionamos anteriormente, nuestro sentido del olfato está mucho menos desarrollado que la mayoría de los animales. Sin embargo, sigue siendo muy sensible, especialmente a los malos olores. Gracias a la estructura de nuestra nariz, somos capaces de percibir malos olores en concentraciones más bajas que los buenos olores.

¿Por qué el olor es sensible a estos olores? Básicamente, porque es un rasgo adaptativo ya que la percepción del mal olor está vinculada con dos emociones básicas que favorecen nuestra supervivencia: el asco y el miedo. La percepción de un mal olor casi inmediatamente desencadena un comportamiento de evitación hacia el olor.

Por ejemplo, si alguna vez ingresa a su departamento y huele a gas, debe evacuar inmediatamente y llamar a la policía o los bomberos. El sentido del olfato desencadena una respuesta de lucha o huida que ayuda a la supervivencia.

Por ejemplo, si alguna vez ingresa a su departamento y huele a gas, debe evacuar inmediatamente y llamar a la policía o los bomberos. El sentido del olfato desencadena una respuesta de lucha o huida que ayuda a la supervivencia.

Importancia del olor hoy

A menudo damos por sentado nuestro sentido del olfato en nuestra vida cotidiana y creemos que realmente confiamos en nuestros ojos y oídos. El olor ha sido una parte integral de la evolución y supervivencia del más apto para nuestra especie en el pasado. Aunque los humanos ahora confían menos en el olfato para sobrevivir, todavía se le da una gran importancia al olfato para disfrutar el sabor y atraer a una pareja mediante el uso de perfumes.

Las casas de perfumes de todo el mundo comercializan sus productos como el último y mejor olor nuevo, que puedes usar para atraer a una pareja. Existen industrias enteras ya que los humanos le han dado tanta importancia al olor. La industria de las fragancias ahora es más grande que nunca y no solo incluye las ventas minoristas de fragancias como perfumes.

Sentido del olor: relación con nuestros recuerdos

Como hemos visto, el sentido del olfato accede directamente a nuestra memoria y nuestras emociones. Seguramente hay muchas situaciones, lugares o personas a las que asociamos ciertos olores y, de la misma manera, estos olores rápidamente nos llevan a recordar esos mismos estímulos.

¿Cuántas veces has estado en una tienda o simplemente caminando y un olor a perfume te golpea la nariz y recuerdas a alguien querido por ti? 

¿Por qué el sentido del olfato está vinculado a nuestros recuerdos? Nuestra sensibilidad para percibir olores, combinada con nuestra capacidad de asociar estímulos, hace que nuestro sentido del olfato sea un vínculo directo con nuestra memoria. El olor a pan de una panadería puede hacernos sentir hambre, el olor a cloro nos recuerda al verano, el olor a café nos recuerda al desayuno o al trabajo y, por lo tanto, una infinidad de asociaciones entre diferentes olores y recuerdos. Estas son algunas asociaciones generales, sin embargo, cada persona crea sus propias asociaciones.

Lo que está claro es que hay ciertos olores que pueden desencadenar recuerdos muy específicos que pueden afectar cómo nos sentimos. Por lo tanto, los olores tienen un componente emocional.

Olor y memoria

El sentido del olfato está estrechamente relacionado con la memoria, probablemente más que cualquiera de nuestros otros sentidos. Aquellos con una función olfativa completa pueden pensar en olores que evocan recuerdos particulares; el aroma de un huerto en flor que evoca recuerdos de un picnic infantil, por ejemplo. Esto a menudo puede suceder espontáneamente, con un olor que actúa como desencadenante al recordar un evento o experiencia olvidado hace mucho tiempo. Marcel Proust, en su “Recuerdo de todas las cosas pasadas”, escribió que una mordida de una magdalena recordó vívidamente los recuerdos de la infancia de su tía dándole el mismo pastel antes de ir a misa un domingo.

Olor y Emoción

Además de ser el sentido más estrechamente relacionado con la memoria, el olor también es muy emotivo. La industria del perfume se basa en esta conexión, con perfumistas que desarrollan fragancias que buscan transmitir una amplia gama de emociones y sentimientos; del deseo al poder, vitalidad a la relajación.

En un nivel más personal, el olor es extremadamente importante cuando se trata de atracción entre dos personas. La investigación ha demostrado que nuestro olor corporal, producido por los genes que componen nuestro sistema inmunológico, puede ayudarnos a elegir inconscientemente a nuestros socios. Lea más aquí . Algunos científicos creen que los besos se han desarrollado a partir del olfateo; ese primer beso es esencialmente un comportamiento primario durante el cual olemos y probamos a nuestra pareja para decidir si son compatibles.